El aeropuerto londinense de Gatwick fue cerrado a todos los vuelos el jueves a causa de drones volando en su pista durante uno de los momentos más ajetreados del año, dejando varados o retrasando a decenas de miles de viajeros de la temporada navideña e iniciando la búsqueda del operador del dispositivo.

La perspectiva de una colisión mortal entre lo que la policía describió como drones de grado industrial y un avión de pasajeros llevó a las autoridades a detener todos los vuelos que entran y salen.

La policía dijo que no tenían dudas de que la intrusión era un intento deliberado de interrumpir las operaciones en el aeropuerto durante un período pico, pero «no hubo absolutamente ningún indicio que sugiera que esto esté relacionado con el terrorismo».

Alrededor de 20 unidades policiales de dos fuerzas intentaron concentrarse en el operador de aviones no tripulados después del primer avistamiento en Gatwick el miércoles por la noche.

La policía dijo a los funcionarios del aeropuerto que era demasiado arriesgado intentar derribar a los dos aviones no tripulados: las balas perdidas podrían matar a alguien.

«Cada vez que creemos que nos acercamos al operador, el dron desaparece. Cuando buscamos reabrir el aeródromo, el drone reaparece», dijo el superintendente de la policía de Sussex, Justin Burtenshaw. Dijo que los drones de nueva generación son más grandes y tienen más alcance, lo que dificulta que la policía localice a la persona que controla el dispositivo.

El secretario de Defensa, Gavin Williamson, dijo que los militares serían desplegados para ayudar a la policía. Dijo que las fuerzas armadas traerían «capacidades únicas», pero no dio detalles.

El aeropuerto se disculpó con pasajeros por las cancelaciones de vuelos.

Los pasajeros se quejaron en Twitter de que sus vuelos habían aterrizado en Londres Heathrow, Manchester, Birmingham y otras ciudades. Otros vuelos fueron enviados a Francia y a los Países Bajos.

Un viajero cuyo vuelo fue desviado tuiteó que no se les decía a los pasajeros cuándo podían continuar a su destino.

Gatwick aconsejó a los viajeros que verifiquen los vuelos programados para el jueves antes de dirigirse al aeropuerto; también aconsejó a cualquiera que esté planeando recoger a pasajeros, que verifiquen primero.

Cualquier problema en el aeropuerto Gatwick provoca un efecto dominó en Gran Bretaña y Europa continental, especialmente durante un período de vacaciones cuando el sistema de control de tráfico aéreo está bajo presión.

La gente espera cerca de la puerta de salidas en el aeropuerto de Gatwick, cerca de Londres, ya que el aeropuerto permanece cerrado con los vuelos entrantes retrasados o desviados a otros aeropuertos.

La gente espera cerca de la puerta de salidas en el aeropuerto de Gatwick, cerca de Londres, ya que el aeropuerto permanece cerrado con los vuelos entrantes retrasados o desviados a otros aeropuertos.

Gatwick es un aeropuerto de denso tráfico a 43 kilómetros al sur de Londres, que acoge una gran variedad de vuelos de corta y larga distancia y sirve como un centro importante para la compañía de presupuestos easyJet.

Autoridades del aeropuerto dijeron en una declaración que se disculpa por los inconvenientes, pero que debe poner la seguridad en primer lugar.

Las fuertes ventas de pequeños drones han provocado repetidas advertencias sobre una posible amenaza a los vuelos programados.

Pilotos de todo el mundo han reportado numerosas llamadas cercanas con drones en los últimos años. Según la ley británica, volar un avión no tripulado dentro de un kilómetro (0.6 millas) de un aeropuerto se castiga con hasta cinco años de prisión.

Gatwick cerró brevemente su pista el año pasado cuando se vio un dron en el área. Otro dron también llevó brevemente al cierre del aeropuerto internacional de Dubai en 2016.

El Gremio de Oficiales de Control de Tráfico Aéreo de Gran Bretaña se quejó de que los reguladores han ignorado repetidamente sus pedidos de medidas más duras contra los drones. Los oficiales han dicho que han instado al uso de «geofencing» (software para evitar que los drones vuelen al espacio aéreo restringido) y otras contramedidas.

Con información de AP