La expulsión de las tropas estadounidenses de Irak, que Irán siempre quiso y el Parlamento iraquí ahora está exigiendo, puede afectar a Teherán, según algunos analistas, especialmente si los iraníes buscan amplificar la agitación política en Irak con el objetivo de expulsar este año a las fuerzas estadounidenses de ese país.

“El peligro es el regreso a la guerra civil”, manifestaba Niall Ferguson, analista de la Institución Hoover, un grupo de investigación con sede en Estados Unidos.

En medio de intensas tensiones sectarias, un conflicto sunita-chií se podría desencadenar como resultado del asesinato del principal general iraní Qassem Soleimani en un ataque con aviones no tripulados de Estados Unidos. Soleimani fue el maestro reparador de Irán en el Medio Oriente y comandante de la fuerza de élite Quds, el ala de guerra no militar y de inteligencia militar del Cuerpo de la Guardia Revolucionaria Islámica de Irán.

Para Irán, un estadillo de la guerra civil en el vecino Irak, un país en el que Teherán está convencido de que se convertirá en un “estado vasallo”, sería un escenario de pesadilla, lo que aumentaría el riesgo de que Irán sea llevado a un atolladero, agotando sus recursos a medida que se enfrenta a un conflicto creciente e impredecible con Estados Unidos.

“Los líderes iraníes ven el control sobre Irak como esencial para su supervivencia política, un ‘pulmón económico’ para aliviar el aplastamiento de las sanciones (estadounidenses) y un vínculo crucial de suministro logístico terrestre con el régimen sirio y el Hezbolá libanés”, señaló Emma Sky, académica de la Universidad de Yale y ex asesora política de las fuerzas estadounidenses en Irak.

Irán es el actor externo más influyente en Irak después de daños de fomentar lazos profundos con políticos iraquíes y milicias chiís conocidas como las Fuerzas de Movilización Popular (FMP). Los chiís árabes superan en número a los sunitas árabes, en 15 millones y 8 millones respectivamente, aunque los sunitas, si se unen a los kurdos, suman 17 millones. En las últimas semanas, la influencia de Irán sobre Irak ha sido desafiada por un aumento nacionalista anti-iraní y pro reforma.

Protestas en Irak

Desde octubre, han aumentado las protestas sunitas contra el gobierno controlado por grupos chiís. Los manifestantes, principalmente jóvenes, han estado exigiendo una reforma del sistema político posterior a 2003 que ha institucionalizado el sectarismo. También quieren el enjuiciamiento de políticos corruptos y el fin de la dominación percibida de Irán sobre Irak.

Las protestas se han extendido desde Bagdad a otras ciudades en el sur de Irak. Casi 500 personas murieron en las protestas, con casi 30,000 heridos, según grupos de derechos humanos. En diciembre, los manifestantes incendiaron el consulado iraní en la ciudad santa chií de Najaf y profanaron el santuario del difunto ayatolá Mohammed Baqir al-Hakim, un clérigo pro Teherán que fue asesinado en 2003 después de que regresara a Irak tras dos décadas de exilio en Irán.

Las milicias de Irán han atacado violentamente a los manifestantes, intensificando la campaña contra activistas y organizadores pro reforma en Bagdad y en todo el sur de Irak en un intento por acabar con la disidencia y canalizar la acción política a favor de Teherán. En diciembre, los periódicos iraquíes informaron que las milicias estaban identificando a los manifestantes utilizando cámaras de seguridad y rastreando bases de datos gubernamentales. Según los informes, cientos de manifestantes siguen desaparecidos tras los secuestros de Bagdad.

La violencia que involucra a las milicias pro iraníes contra las protestas ha ido de la mano con los ataques del FMP contra las fuerzas de la coalición lideradas por Estados Unidos y los contratistas occidentales. También el ataque al influyente clérigo chií Muqtada al Sadr, quien, mientras se opone a la presencia de Estados Unidos, criticó la influencia de Irán en Irak y se alineó con los manifestantes sunitas. Los analistas y los funcionarios occidentales dicen que la violencia de la milicia fue dirigida por Teherán, y hasta su asesinato la semana pasada, dirigida por Soleimani.

El gobierno iraquí se ha mostrado impotente, o poco dispuesto, para detener a las milicias dirigidas por Irán y sus propias fuerzas de seguridad que desahogan su furia contra los manifestantes que expresan frustración con la corrupción, los servicios públicos deficientes, el desempleo y la interferencia iraní.

“Una mayor inestabilidad puede llevar al gobierno a tomar medidas aún más severas para acabar con las protestas, que consideran una amenaza existencial”, dijo Sky en un artículo para la revista Foreign Affairs. Ella señala que las protestas a favor de la reforma equivalen a “la mayor movilización de base desde el derrocamiento de Saddam Hussein”. El ex hombre fuerte iraquí fue ejecutado en 2009 tras su condena por crímenes contra la humanidad.

Decenas de personas portan los restos mortales del general Soleimani (Foto: AP)

Divisiones sectarias

Cómo reaccionen las milicias iraníes en los próximos días sigue sin estar claro. Algunos analistas creen que Teherán puede ordenar a las milicias que ejerzan moderación, dada la reputación de Irán en Irak y el temor a una mayor acción de Estados Unidos. Otros dicen que con un propio enojo sectario en un punto álgido, Teherán puede tener poco control sobre los eventos que sucedan y que el grupo terrorista del Estado Islámico, que muchos piensan que está listo para un resurgimiento, podría hacer explotar las elevadas tensiones.

Las divisiones sectarias de Irak se mostraron en Bagdad en las horas posteriores a la muerte de Soleimani, con miles de chiís lamentando su fallecimiento en una orilla del río Tigris e inundando las calles para acompañar el ataúd del general asesinado.

Por otro lado, algunos manifestantes anti-Irán acamparon en la plaza Tahrir de Bagdad y dijeron a los periodistas que acogían con beneplácito su asesinato. Sin embargo, otros admitieron que estaban cansados de toda presencia extranjera e interferencia en Irak, estadounidense o iraní, y agregaron que temen cómo reaccionará Irán.

Olivier Guitta, director de GlobalStrat, una consultora de riesgos con sede en Londres que asesora a gobiernos y empresas privadas, dice que un posible resultado del ataque con aviones no tripulados a Soleimani podría provocar un aumento en el sentimiento nacionalista iraquí. Dijo que “puede surgir un frente anti-extranjero”, capaz de salvar la grieta sectaria.

“El gran signo de interrogación en Irak sigue siendo realmente el resurgimiento del Estado Islámico, y cuánto podrían influir en los sunitas de regreso a su campamento frente a los chiís”, comentó Guitta. Agregó: “Creo que Irán pasará por un período muy difícil tanto en Irak como en el Líbano, especialmente porque perdieron con Soleimani su principal estratega y el ministro de relaciones exteriores de facto de Irak”.

El presidente de Estados Unidos, Donald Trump, ordenó el ataque con aviones no tripulados a Soleimani después de una escalada de tensión entre Estados Unidos e Irán en medio de los ataques de las milicias contra las fuerzas y bases estadounidenses.

El secretario de Estado de EE.UU., Mike Pompeo, dijo que Trump lo hizo porque la inteligencia reunida por las agencias del país norteamericano sugirió que Soleimani estaba planeando acciones a gran escala en la región que “habrían puesto en riesgo decenas, si no cientos, de vidas estadounidenses”.

(Publicado originalmente en VOANews.com)