Japón ha enviado un buque de guerra para ayudar a salvaguardar los suministros de petróleo del país a través de las vías fluviales tensas pero vitales en el Medio Oriente.

El destructor de helicópteros Takanami salió el 2 de febrero de su puerto cerca de Tokio en una misión para proteger a los buques mercantes y petroleros que pasan por el Golfo de Omán, a través del cual fluye alrededor del 90 por ciento del petróleo de Japón.

El destructor y su tripulación de 200 miembros operarán con dos aviones de patrulla marítima P-3C para proteger los barcos que se dirigen a los puertos japoneses, dijeron las autoridades.

El gobierno del primer ministro Shinzo Abe dijo que estaba preparado para autorizar la fuerza para proteger a los barcos en peligro.

La acción sigue siendo controvertida dada la constitución de renuncia a la guerra de Japón escrita después de la Segunda Guerra Mundial que prohíbe el uso de la fuerza militar para resolver disputas internacionales.

La misión seguirá siendo independiente de otros despliegues internacionales en la región, incluido uno dirigido por Estados Unidos y otro por países europeos.

Japón y otros aliados de EE.UU. están tratando de equilibrar los esfuerzos para mostrar su apoyo al presidente de EE.UU., Donald Trump, al tiempo que buscan minimizar los riesgos de verse involucrados en un conflicto mayor con Irán a medida que las tensiones aumentan entre Teherán y Washington.

En octubre, Japón anunció que no se uniría a una coalición liderada por Estados Unidos para proteger los envíos en rutas comerciales vitales en el Medio Oriente, sino que enviaría sus propios buques para garantizar la entrega segura de petróleo a Japón.

El secretario en jefe del gabinete, Yoshihide Suga, dijo en ese momento que Tokio aún cooperaría estrechamente con Washington en los esfuerzos por proteger a los petroleros en medio de una serie de ataques que Occidente y los aliados árabes atribuyeron a Irán.

«No nos uniremos a Estados Unidos, pero cooperaremos estrechamente con ellos», dijo Suga en una conferencia de prensa. «Los activos de la Fuerza de Autodefensa garantizarán la seguridad de los buques relacionados con Japón».

«La paz y la estabilidad en el Medio Oriente es extremadamente importante para la sociedad internacional, incluido Japón», agregó. «Después de estudiar exhaustivamente qué medidas pueden ser más efectivas, hemos decidido aplicar nuestras propias medidas por separado».

Varios incidentes en el Golfo de Omán y sus alrededores, que representan alrededor de una quinta parte de los envíos internacionales de petróleo, aumentaron las tensiones el año pasado. Teherán negó cualquier participación en ataques contra petroleros.

Trump acusó a Irán de llevar a cabo ataques el 13 de junio contra dos petroleros en el Golfo de Omán, incluido un buque japonés. Nadie resultó herido en el ataque, pero las naves sufrieron daños.

Japón, que depende en gran medida de la importación de productos derivados del petróleo, ha mantenido relaciones relativamente buenas con Teherán y expresó su renuencia a unirse a la fuerza liderada por Estados Unidos.