Tal es la devastación ambiental que causan los grandes derrames de petróleo que hay científicos de todo el mundo trabajando en nuevas formas de contenerlos y luchar contra ellos.

El último diseño es una alfombra reciclable desarrollada en la Universidad de Ciencia y Tecnología Rey Abdullah de Arabia Saudita (KAUST), que sus creadores dicen que puede absorber el petróleo con gran eficiencia, pudiéndolo usar una y otra vez.

La tecnología usa un polímero con el pegadizo nombre de 6FDA-TrMPD como punto de partida, que se prestaba bien a los objetivos del equipo debido a su alta porosidad.

Comenzando con una solución del polímero, el equipo lo convirtió en robustos tapetes a través del electrospinning, una técnica que implica hacer pasar el fluido a través de un campo eléctrico, y que hemos visto usar para crear todo, desde tampones disolventes que protegen contra el VIH hasta nuevas cápsulas para suplementos alimenticios para la salud.

En este caso, permitió al equipo convertir la solución polimérica en una alfombra altamente porosa con una superficie de 565 metros cuadrados por gramo de material. También se integraron en la estructura grupos de trifluorometilos que repelen el agua, lo que permite que el material absorba de forma eficiente líquidos como el petróleo, mientras rechaza el agua circundante.

El equipo puso a prueba su alfombrilla en el laboratorio y encontró que a los pocos minutos de ser desplegada en una muestra, podía adsorber rápidamente entre 25 y 56 gramos de aceite, a cada gramo del material polimérico. Según el equipo, esto lo pone por delante de muchos adsorbentes similares, con la capacidad de ser usado una y otra vez.

La absorción del material es mucho mejor que el de muchos adsorbentes usados en el pasado, y los materiales podrían ser reciclados y reutilizados con un rendimiento similar, demostrando su gran potencial para la limpieza de derrames de petróleo.

Fuat Topuz, autor del estudio.

A partir de aquí, los investigadores están explorando cómo se podrían usar polímeros de origen sostenible para fabricar las alfombras y cómo se podrían optimizar para hacer frente a otros contaminantes como los metales pesados. También están investigando otras formas que podría adoptar el material.

En nuestro próximo paso, procesaremos más estos materiales para crear membranas y esponjas fibrosas para hacer adsorbentes fácilmente recuperables, preservando al mismo tiempo su alto rendimiento.

Gyorgy Szekely, autor del estudio.

La investigación fue publicada en la revista Environmental Science Nano, mientras que puedes ver una demostración del material en este video:

Más información: kaust.edu.sa

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